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》認識阿茲海默症
◎ 圖文整理/i-Nature編輯部

阿茲海默(Aloysius “Alois” Alzheimer,西元1864年∼西元1915年)1994年,美國前總統雷根寫道:「我最近被告知,我罹患了阿茲海默症,這個疾病侵襲了數百萬名美國人……現在,我的暮年之旅將要出發。」一年之後,一群用餐的人向他鼓掌致意,但是他已經不知道這些人為何拍手,也不記得自己曾經當過總統。

阿茲海默症是一種失智症(dementia)。失智症是一種泛稱,指的是記憶和其他心智能力不正常的缺失。阿茲海默症會破壞腦細胞,並且影響產生新記憶的功能。隨著病情的發展,病人的長期記憶和語言能力都會消失。診斷出病情後的平均壽命是七年左右。

阿茲海默症患者的腦部有兩個異常的特徵:斑塊與纏結。斑塊是稱為β類澱粉蛋白(beta-amyloid)的蛋白質在細胞外累積而成的。纏結則出現在將死亡的細胞中,會和微管(microtubule)結合的τ蛋白(tau protein)彼此糾纏成纖維。目前科學家還在研究斑塊與纏結在阿茲海默症中的角色,以及它們阻止神經細胞傳訊和引起細胞死亡的方式。

1906年,德國精神病醫生兼神經病理學家阿茲海默報導了黛特小姐(Mrs. Auguste Deter)的病況:她在51歲時記憶能力出了狀況,接著很快就有了妄想症狀,在去世之前又產生了更多種心智問題。驗屍之後發現,黛特小姐的大腦皮質(大腦的外層,主要負責記憶、思考和語言)不但縮得很小,而且也出現了β類澱粉蛋白斑塊與神經纖維糾結(neurofibrillary tangle)。

目前診斷阿茲海默症的方式是觀察行為。電腦斷層掃描(CAT)、磁振造影(MRI)和正子造影(PET)等先進的醫學影像技術,能夠用來排除其他可能會造成癡呆症的原因。把腦脊髓液(cerebrospinal fluid)加以分析,如果其中發現了β類澱粉蛋白或τ蛋白,則有助於診斷出疾病,甚至早於症狀變得明顯之前。大部分阿茲海默症患者是在六十五歲以後發病,稱為APOE的一種特殊的基因形式,和較高的阿茲海默症發病機率有關。

(本文作者/柯利弗德.皮寇弗)
(摘自/醫學之書/時報出版)

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